Eljif Elmas, de diamant van Noord-Macedonië en tegenstander van Oranje, speelde op Skoatterwâld bij sc Heerenveen

In de rubriek EKsklusyf werpt het Friesch Dagblad elke dag licht op een persoon van een deelnemend land aan het Europees kampioenschap voetbal. Vandaag aandacht voor het grootste talent van Noord-Macedonië: Eljif Elmas.

Eljif Elmas is blij met zijn doelpunt in het oefenduel met Slovenië.

Eljif Elmas is blij met zijn doelpunt in het oefenduel met Slovenië. Foto: AFP

Het mag na twee wedstrijden geen verrassing meer zijn wie de bekendste en populairste speler is bij Noord-Macedonië. Dat is de ervaren rot Goran Pandev, bezig aan zijn twintigste seizoen als international van zijn land. Maar het grootste talent en misschien wel de beste voetballer van het team, staat vlak achter hem. Eljif Elmas mag dan pas 21 jaar zijn, hij is al bezig met zijn zesde seizoen in het betaalde voetbal en is dé toekomst voor een klein voetballand.

Dat is niet oneerbiedig, maar gelet op de FIFA-ranglijst de realiteit. Noord-Macedonië is het laagst geklasseerde team dat deelneemt aan het Europees kampioenschap voetbal van dit jaar. Met een 62e plek staat het een paar posities achter landen als Congo, Burkina Faso, Qatar en Mali. Maar op dit EK zijn ze nog geen enkele keer weggespeeld. Tegen Oostenrijk moeten ze laat het hoofd buigen (3-1) en tegen Oekraïne zijn ze dichtbij een punt (2-1). Een schitterende stiftbal van Pandev wordt nog afgekeurd.

Dat ze er staan is al bijzonder. Noord-Macedonië is een EK-debutant en daar is het maar wat trots op. Dat het geen toeval is dat ze zich kwalificeren, bewijzen ze op 31 maart. Op bezoek bij Duitsland in de WK-kwalificatie zetten ze de voetbalwereld op hun kop door onze Oosterburen met 2-1 te verslaan. Doelpunten? Eerst van Pandev en het winnende van Elmas. Wie anders, zou je bijna zeggen.

Skopje

Elmas wordt in 1999 geboren in Skopje, dan nog de hoofdstad van de onafhankelijke republiek Macedonië. Vanaf 2019 draagt het land de naam Noord-Macedonië, na een akkoord met Griekenland. Er komt een einde aan een jarenlang geschil met de Grieken, die de rechten van de naam Macedonië in handen menen te hebben.

Het is een ver-van-zijn-bed-show voor Elmas. Als kleine jongen groeit hij op in een arme wijk, waar zijn ouders moeite hebben de eindjes aan elkaar te knopen. Hij helpt zijn vader in diens bakkerij in Skopje en raakt op straat al snel verliefde op de bal. Hij is de ‘diamant’ (de betekenis van zijn achternaam) van Skopje en komt in de jeugdopleiding van Rabotnicki terecht in zijn eigen stad. Daar maakt hij een stormachtige ontwikkeling door.

Skoatterwâld

Dat gaat niet onopgemerkt voorbij in het buitenland. Hij wordt gelinkt aan Liverpool en Manchester City, maar ook sc Heerenveen is een serieuze kandidaat. Het is zelfs zo serieus, dat hij in 2012 al in Skoatterwâld te bewonderen is. Hij traint mee onder trainer Wilco Hellinga en speelt zelfs mee in een oefenwedstrijd met sc Heerenveen C1 tegen Marum C1. Als teamgenoot van spelers als Jan Ras, Han van Dijk (nu ONS Sneek) en Berwout Beimers (nu Harkemase Boys) scoort hij twee keer in een duel dat met 13-2 gewonnen wordt.

In 2015 is hij opnieuw op stage in Heerenveen en maakt Rabotnicki officieel melding van een deal met de Friese club. Sterker nog, het bericht staat nog altijd op de website van de club uit Skopje. Als Elmas (dan vijftien jaar) achttien jaar wordt, zal hij vertrekken naar Heerenveen. Het voorcontract is al getekend, verzekert Rabotnicki-president Dragan Popovski.

Het lijkt een schot in de roos te zijn van Heerenveen-scout Dragan Putevski, maar van een transfer komt het niet. Ook al lijkt het er in juli 2017 nog altijd op dat Elmas naar Fryslân zal vertrekken. Om zijn toekomstige team beter te leren kennen, plaatst hij foto’s op zijn sociale media dat hij een potje FIFA speelt met sc Heerenveen als ploeg.

Afgetroefd

Maar de Friezen worden vlak voor de eindstreep afgetroefd door de Turkse topclub Fenerbahce, dat hem een maand na zijn debuut voor Noord-Macedonië naar Istanbul haalt. Een debuut waarin hij zich staande houdt tegenover Andrés Iniesta, ook al wint Spanje wel met 1-2. Het getekende voorcontract blijkt niets meer waard. Heerenveen loopt een groot talent mis.

In Turkije ontstaat vervolgens een discussie. Elmas mag dan weliswaar geboren zijn in Skopje, hij is zoon van Turkse ouders. De Turken zetten alles in het werk om hem zover te krijgen dat hij wil spelen voor Turkije. Maar de ‘diamant’ blijft zijn geboorteland trouw. Hij is trots op waar hij vandaan komt. Niet voor niets maakt hij nog altijd de prachtigste Macedonische cakejes en pasteitjes, iets wat hij van zijn vader heeft geleerd als kleine jongen.

Na twee jaar Fenerbahce vertrekt Elmas voor zestien miljoen euro naar de Italiaanse topclub Napoli. Daar speelt hij nog steeds. In Napels, de stad van Diego Armando Maradona, ligt de lat hoog. De diamant heeft volgens de Italianen nog wat polijstwerk nodig en hij moet het voorlopig doen met een reserverol. Maar voor Noord-Macedonië is hij nu al onmisbaar en zijn eerste optreden op het EK, dat waarschijnlijk vanavond eindigt tegen Nederland, smaakt naar meer.