De zware last van een enorme prijskaart weegt aan João Felix, de hoop in bange dagen voor Portugal

In de rubriek EKsklusyf werpt het Friesch Dagblad elke dag licht op een persoon van een deelnemend land aan het Europees kampioenschap voetbal.

João Felix baalt. Het EK heeft voor hem slecht 34 minuten geduurd.

João Felix baalt. Het EK heeft voor hem slecht 34 minuten geduurd. Foto: ANP

Portugals hoop in bange dagen. Niet dat het op voetbalgebied bange dagen zijn aan de Atlantische Oceaan. Zolang Cristiano Ronaldo nog speelt en zo effectief is als tijdens dit EK, zijn er niet veel redenen voor de Portugezen om zich zorgen te maken. Maar mocht de 36-jarige superster eens van het toneel verdwijnen, dan is zijn opvolger daar.

Zijn naam is João Félix. Een schitterende naam voor een voetballer. Een naam die past bij een creatieve en lichtvoetige aanvaller. Want dat is hij. Als hij in het seizoen 2018/2019 doorbreekt bij Benfica, weten ze in Portugal niet wat ze zien. De toekomst van het Portugese voetbal loopt rond in Lissabon. En hij komt op precies het juiste moment.

Tafels en stoelen

Felix wordt geboren op 10 november 1999 in Viseu, centraal Portugal. Zodra hij op zijn benen kan staan, heeft de bal een aantrekkingskracht op hem. De zoon van twee onderwijzers ziet de woonkamer als zijn voetbalveld en dribbelt al op jonge leeftijd op de tafels en stoelen heen. Felix is geboren om te voetballen.

De dichtstbijzijnde topclub is Porto. De aartsrivaal van Benfica. In 2007 wordt hij op achtjarige leeftijd opgenomen in de jeugdopleiding van Porto. In het eerste team spelen mannen als Pepe en Ricardo Quaresma. Vooral de laatste speler spreekt tot de verbeelding van Felix. Aanvallend, creatief en soms geniaal. Vooral als Quaresma vanaf rechts naar binnenkomt en de bal met buitenkant rechts in de verre kruising deponeert. Het handelsmerk van de aanvaller.

Vijf jaar speelt hij er in de jeugdopleiding. Een vermoeiende tijd. Niet zozeer van het strakke trainingsschema, maar wel het gereis. Het is met de bus al snel een uurtje of twee van Visue naar Porto. En dan moet hij aan het einde van de dag ook nog naar huis. Het idee om vlak bij het trainingscomplex te gaan wonen is logisch, maar mislukt in eerste instantie. Heimwee. Niet zo gek voor een jonge man die heeft leren voetballen in zijn eigen woonkamer. Maar als zijn ouders om de beurt naar Porto reizen om bij hem te zijn, begint hij zijn draai te vinden.

Pikante overstap

Een gebrek aan speeltijd zorgt ervoor dat Felix naar de uitgang gedreven wordt. Een pikante overstap naar Benfica volgt in 2015 als hij zestien jaar oud is. Drie jaar later debuteert hij in de hoofdmacht van Benfica tegen Boavista. Het kost hem fysiek gezien enige moeite om bij te blijven in het eerste halfjaar. De wedstrijden in de Champions League met Bayern München en de latere halve finalist Ajax moet hij daarom aan zich voorbij laten gaan. Maar na de winterstop vestigt hij in Europa zijn naam, door in de kwartfinale van de Europa League een hattrick te scoren tegen Bayer Leverkusen. Met zijn negentien jaar en 152 dagen is hij de jongste speler ooit die een hattrick maakt in een Europees toernooi.

De cijfers in de Portugese competitie zijn indrukwekkend. In 26 duels scoort hij vijftien keer en is hij negen keer de aangever. Alle alarmbellen gaan af bij de Europese topclubs en uiteindelijk is het Atletico Madrid dat hem inlijft voor het duizelingwekkende bedrag van 127,5 miljoen euro. Hij is daarmee de duurste Portugese speler ooit.

Prijskaartje

Het gewicht van het prijskaartje drukt in Spanje zwaar op zijn schouders. En dat is ook niet zo gek. Een dergelijk prijskaartje brengt een verwachtingspatroon met zich mee waar bijna niet aan te voldoen is. Vraag maar aan de Engelse verdediger Harry Maguire. Een prima verdediger, maar voor tachtig miljoen euro wordt er meer van hem verwacht dan hij eigenlijk kan.

Fysiek kan Felix wel mee, al komt hij in zijn eerste seizoen in Spanje slechts tot zes treffers en een assist in 27 competitieduels. In de Champions League scoort hij daarentegen wel drie keer in zes wedstrijden. Dit seizoen stokt de teller op zeven goals en zes assists en is hij vaker invaller dan basisspeler. Wel pakt hij de titel met Atlético Madrid. Iedereen ziet dat João Felix iets bijzonders in zich heeft, maar ook tijd verdient. En die krijgt hij.

Het EK wordt een teleurstelling. Hij mist de eerste drie duels wegens een blessure en valt in de achtste finale tegen België een halfuur voor tijd in. Hij kan een uitschakeling niet voorkomen. Zo’n impact als Cristiano Ronaldo had voor zijn land bij diens eerste toernooi in 2004 heeft hij niet, maar zijn debuut smaakt hem naar meer. Dit gaat mee in zijn bagage. Over drie jaar zien we een heel andere Felix. Met of zonder Ronaldo.