Pippo Limnell Finocchiaro voelt zich elke dag weer kind en is blij dat de ijshockeyers van UNIS Flyers na anderhalf jaar weer terug in competitie zijn

Voor UNIS Flyers is zes weken geleden de voorbereiding op het nieuwe seizoen gestart. Elke dag dat Pippo Limnell Finocchiaro het ijs op stapt voelt hij zich als een kind. En zaterdag gaat het echt beginnen.

Pippo Limnell Finocchiaro van UNIS Flyers is na een corona-break van anderhalf jaar weer hongerig naar de puck.

Pippo Limnell Finocchiaro van UNIS Flyers is na een corona-break van anderhalf jaar weer hongerig naar de puck. Foto: Niels de Vries

Het is onderhand meer dan negentien maanden geleden dat de ijshockeyers van Heerenveen de laatste officiële wedstrijd hebben gespeeld. Met het binnenhalen van de tiende landstitel in een uitverkocht Thialf, ten koste van Den Haag, ligt de formatie van coach Mika Nason op koers voor de triple. Maar het coronavirus maakt in één klap een einde aan alle mooie vooruitzichten. Het wordt stil in de ijshal van Thialf. IJzingwekkend stil. Er is geen sport in ons land die zo hard wordt getroffen door de pandemie.

,,Ik speel sinds mijn vijfde jaar ijshockey en elke winter ben ik acht tot negen maanden bezig met de sport. En in de zomer hebben we een break”, zegt de 33-jarige Pippo Limnell Finocchiaro, die even een korte stilte laat vallen. ,,Maar dit was wel een heel lang break. Zonder te kunnen schaatsen, en in anderhalf jaar zonder ook maar één wedstrijd te mogen spelen. Een vreemd gevoel.”

‘Maar elk nadeel heeft zo z’n voordeel’, luidt een bekende oneliner van Johan Cruijff, die ook voor de op Sicilië geboren Pippo Limnell Finocchiaro van toepassing is. Zijn voor- en achternaam verwijzen naar zijn Italiaanse roots, Limnell is de naam van zijn Finse moeder, met wie hij na de scheiding van zijn ouders op vierjarige leeftijd terugkeert naar haar geboorteland. En waar hij in de ban raakt van ijshockey.

Herboren

,,Voor mij pakte de Covid-break goed uit. Ik had last van allerlei kleine blessures en kreeg nu de kans om écht rust te nemen. Ik heb in de afgelopen 25 jaar veel klappen moeten verwerken en heb veel opdonders gehad. Op een gegeven moment sta je elk dag op met pijn”, vertelt Finocchiaro. ,,Na een half jaar voelde ik me weer volledig hersteld, als herboren. Ik voel me nu heel energiek en heb geen pijn. Alleen bij de start van de voorbereiding had ik wat spierpijn.”

Daar komt bij dat Pippo Limnell Finocchiaro tien maanden geleden voor het eerst vader is geworden. Hij en zijn vrouw Samantha kregen een zoon, Bo Jackie. ,,Dat was een ander positief ding van corona. Ik heb veel tijd kunnen doorbrengen met mijn zoon. Dat is een geweldige ervaring. Onbetaalbaar. Dat had ik anders mogelijk niet gehad, want hij is op 14 december geboren. Dan had ik twee dagen kunnen genieten en dan had ik weer op het ijs moeten staan.”

Daarnaast heeft hij meer tijd kunnen besteden aan zijn bedrijf PuurNordic, een internetwinkel in gezondheidsproducten, afkomstig uit Scandinavië. ,,Dat gaat nu de goede kant op. Daarnaast ben ik met mijn vrouw een bed and breakfast gestart naar Scandinavisch voorbeeld met een sauna en jacuzzi”, vertelt gezondheidsfreak Finocchiaro, die ook nog als trainer actief is bij de jeugdopleiding van Flyers. ,,Dat was voornamelijk off-icetraining, want we mochten niet in de hal. Het was eigenlijk een lang zomertraining.”

Jeugdherinnering

Dus groeit de honger naar het ijs met de dag, totdat eind augustus het licht op groen gaat. Al bekent de geboren Italiaan dat er, zoals bij veel van zijn collega’s, ook zeker twijfels zijn geweest. ,,Er waren zoveel onduidelijkheden en alles was onzeker. Ik denk dat veel spelers aan stoppen hebben gedacht. Maar zodra het weer kon, was bij mij dat gevoel volledig verdwenen.” Dat wordt versterkt door de natuurijswinter, begin dit jaar. ,,Geweldig. De laatste keer dat ik ijshockey heb gespeeld op natuurijs was tien jaar geleden. Daar is het uiteindelijk begonnen. Terug naar basis. Dat roept jeugdherinneringen op aan vroeger. Dan speelden we zes, zeven uur per dag. Elke dag weer.”

En dat gevoel is alleen maar sterker geworden. De pandemie heeft een ander licht op zijn leven als ijshockeyer geworpen. ,,Het was een goed voorbeeld van een leven zonder ijshockey. Zeker in het begin, toen alles werd afgeblazen, was het lastig. Dat was niet leuk, maar uiteindelijk went het wel”, bekent Limnell Finocchiaro. ,,Ik heb er goed met mijn vrouw over gesproken. Je wordt ouder en weet nooit wanneer het je laatste jaar, je laatste wedstrijd of training is. Ze zei: ’Geniet van het moment, want je leeft je droom.’ Dat je van je hobby je werk hebt kunnen maken en er van kan leven.”

‘Gaat om timing’

Het gevoel is in ieder geval terug, zegt Finocchiaro. ,,De vaardigheden verleer je niet, maar het gaat om de timing. Alles gaat zo snel en om dan de juiste beslissing te nemen, dat heeft tijd nodig. En zes weken voorbereiding is dan betrekkelijk kort. Maar ik heb het gevoel dat het er weer is. Ook bij de rest van het team.” Toch is hij van mening dat het instapmoment niet anders is dan andere jaren. ,,Je moet elk seizoen weer op nul beginnen. Altijd.”

De bekercompetitie begint met een thuisduel met Den Haag. Pippo Limnell Finocchiaro staat te trappelen van ongeduld. ,,Ik ben hongerig. Dat is het gevoel dat je elke keer als kind had wanneer je het ijs opstapt om de sport te doen waar je zoveel van houdt.” En verwacht geen uitspraken over een klassering. ,,Na een maand of drie kun je pas wat zinnigs zeggen over de krachtsverhoudingen. Maar een plek in de top drie is realistisch; we gaan meedoen voor de bovenste plaatsen.”

Riku Pitkänen

De selectie van UNIS Flyers is uitgebreid met de Fin Riku Pitkänen. De dertigjarige aanvaller kan vanwege zijn studentenstatus als import voor Heerenveen uitkomen. Pitkänen is de tweede Finse aanvaller in het team van Mike Nason. Eerder trok Flyers al Roope Nikkilä aan. De beide Finnen hebben in het verleden op het tweede niveau van de Finse competitie tegen elkaar gespeeld. Flyers kon Pitkänen aantrekken, omdat de Fin zijn laatste stage voor de studie Science of sports aan de universiteit van Jyväskylä bij Topsport Noord in Heerenveen kan lopen.