Iedereen heeft een zwak voor de Fransman N'Golo Kanté en zijn betoverende lach

In de rubriek EKsklusyf werpt het Friesch Dagblad elke dag licht op een persoon van een deelnemend land aan het Europees kampioenschap voetbal.

N'Golo Kante (m) in duel met de Portugees Ruben Dias.

N'Golo Kante (m) in duel met de Portugees Ruben Dias. Foto: AFP

Verwacht geen doelpunten, assists, technische hoogstandjes en trucjes als je besluit om eens te gaan kijken naar N’Golo Kanté. Ondanks dat dit de dingen zijn waarom veel mensen naar voetbal kijken, is de Franse middenvelder toch een voetballer om van te smullen. Iedereen loopt weg met de kleine dirigent van Chelsea.

Je hebt van die mensen die automatisch een lach op je gezicht toveren. Kanté is zo’n man. Wanneer hij zijn tanden bloot lacht en de mensen dat herkenbare spleetje tussen zijn voortanden zien, gaat het goed met hem. En het gaat vaak goed met de Fransman. Hij geniet volop van zijn bestaan als profvoetballer. Omdat hij weet waar hij vandaan is gekomen.

Armoede

Om N’Golo Kanté beter te leren begrijpen, is het belangrijk om zijn geschiedenis te kennen. De geboren Parijzenaar heeft Malinese ouders, die vanuit de voormalige Franse kolonie naar Europa zijn gekomen om een beter leven te leiden. Eenmaal aangekomen in Frankrijk blijkt dat het ook in Parijs lastig is om aan de armoede te ontsnappen.

Als kleine jongen moet Kanté al geld verdienen om het gezin te helpen rondkomen. Hij zwerft rond op de straten van Parijs op zoek naar afval dat door te verkopen is aan recyclingbedrijven. Op zijn achtste begint hij met voetballen, maar de mensen zien geen supertalent aan het werk. Dat komt grotendeels door zijn lengte. Kanté is en blijft een klein mannetje en moet opboksen tegen grotere tegenstanders. Hij verschijnt niet op de radar van grote voetbalclubs.

Integendeel. Tot zijn negentiende speelt hij ‘gewoon’ bij de amateurs van JS Suresnes in het Franse departement Hauts-de-Seine. Pas daarna begint hij met het beklimmen van de sportieve ladder. Hij gaat van het zesde Franse niveau naar het tweede, waar hij in 2012 debuteert in het betaalde voetbal. Een jaar later wordt hij verkocht aan SM Caen, waarmee hij promoveert naar de Ligue 1.

Schot in de roos

Ook daar houdt hij zich keurig staande, waarna de interesse van het Engelse Leicester City is gewekt. Dat heeft hem een jaar eerder al in actie gezien toen het op het tweede Franse niveau aanvaller Riyad Mahrez volgde bij AC Le Havre. Mahrez blijkt een schot in de roos te zijn, waardoor Leicester het wel aandurft met Kante. De Engelsen tellen liefst negen miljoen euro voor hem neer.

In Engeland zijn bergen met geld te verdienen, maar Kanté houdt van eenvoud. In zijn eerste weken wandelt hij naar de training, terwijl zijn teamgenoten de meest luxueuze auto’s naar het trainingscomplex sturen. Als de club hem een leaseauto aanbiedt, slaat hij deze vriendelijk af. En waar veel voetballers creatief zijn in het ontwijken van belasting, wil Kanté een ‘normaal salaris en verder niets.’

Beste ter wereld

Met Kanté verbaast Leicester City de voetbalwereld door kampioen van Engeland te worden. Kanté blijkt een veelzijdige speler. Balvaardig, kan versnellen aan de bal en leest het spelletje. Ook zonder de bal, getuige zijn manier van tackelen en het aantal intercepties dat hij maakt. Het maakt hem een van de beste verdedigende middenvelders ter wereld.

De Fransman vertrekt een jaar later voor de hoofdprijs van 36 miljoen euro naar Chelsea. In het met 3-2 gewonnen oefenduel met Nederland in de Johan Cruijff ArenA debuteert Kanté voor Frankrijk, waarmee hij in hetzelfde jaar de EK-finale bereikt en twee jaar later wereldkampioen wordt in Rusland. Bij Chelsea wordt hij kampioen, wint hij de FA Cup en zowel de Europa League als de Champions League.

Nog één prijs

De enige prijs die nog ontbreekt op zijn indrukwekkende lijst is de Europese titel, die hij deze zomer gaat pakken. Daar is iedereen in Europa wel van overtuigd. De regerend wereldkampioen heeft in drie jaar tijd alleen maar een betere selectie gekregen.

Maar het loopt uit op een fiasco. Eruit in de achtste finale, nota bene tegen Zwitserland. De klasse van het elftal komt er op een kwartiertje tegen Zwitserland na niet uit. Maar N’Golo Kanté blijft lachen. Want hij weet waar hij vandaan komt. En zijn lach doet leed snel vergeten.