Zhirkov won met Rusland in 2008 van Oranje, maar laat nu onbedoeld zien dat verjonging nodig is bij het Russische team

In de rubriek EKsklusyf werpt het Friesch Dagblad elke dag licht op een persoon van een deelnemend land aan het Europees kampioenschap voetbal. Vandaag op een ervaren rot van Rusland.

Yuri Zhirkov op het trainingsveld met Rusland, in aanloop naar Euro 2020.

Yuri Zhirkov op het trainingsveld met Rusland, in aanloop naar Euro 2020. Foto: ANP

Voetballers weten als geen ander dat je zo goed bent als je laatste wedstrijd. Vraag Russen op 21 juni 2008 naar hun mening over Yuri Zhirkov en ze zullen na de klinkende 3-1 zege op het Nederlands elftal tijdens het EK van 2008 louter met superlatieven strooien. Maar vraag ze dertien jaar later na het met 3-0 verloren openingsduel met België op het EK van dit jaar opnieuw en het zal klachten regenen.

Zo werkt dat nu eenmaal. Zhirkov, 37 jaar oud inmiddels, kent de wetten van het voetbal. Soms schijnt de zon, vaker regent het. Was hij in 2008 na een sensationele zege op titelfavoriet Nederland nog de held, nu is hij onbedoeld een hoofdpersoon in het naderende ontslag van bondscoach Stanislav Cherchesov.

Messen geslepen

Want niet alleen in Nederland zijn momenteel de messen geslepen na de uitschakeling van het nationale voetbalteam. In Rusland gaat het gesprek al een week lang over het functioneren van de bondscoach, na de uitschakeling op het EK door een 4-1 nederlaag in Kopenhagen tegen Denemarken.

Zo zou de bondscoach geen gepaste opvolger hebben gevonden voor doelman Igor Akinfeev en tot ieders verbazing kiezen voor Matvei Safonav. Een doelman die voor het EK slechts een halfuur speelde voor het Russische nationale team in een oefenduel met Polen. Onbegrip was er ook doordat de coach te veel vertrouwen had in een oudere generatie voetballers. En een van die mannen is Zhirkov.

Record

De in Tambov geboren linksachter genoot het vertrouwen van zijn bondscoach en mocht in het eerste duel van dit EK tegen België aantreden voor zijn 105e interland. Het feit dat de 37-jarige routinier in 2021 slechts drie wedstrijden had gespeeld bij zijn club Zenit St. Petersburg, maakte Cherchesov niets uit. Zonder ritme begon Zhirkov aan het EK, waar Dries Mertens zijn directe tegenstander werd.

Zhirkov greep nog wel even een record. Hij verving Sergei Ignashevich als oudste Rus ooit op een EK. Maar 43 minuten na het eerste fluitsignaal, zat het EK erop voor Zhirkov. Een heupblessure. Logisch misschien, voor een 37-jarige speler die in het hele kalenderjaar amper minuten maakte. Het is voer voor de criticasters.

Want waar Zhirkov een ‘laatste dans’ kreeg aangeboden van de coach, hield deze een aanstormend talent thuis. Ilya Samoshnikov, de 23-jarige linksachter van Rubin Kazan, viel na een korte trainingsstage alsnog af. Terwijl hij een uitstekend seizoen in de benen had met 26 wedstrijden (twee goals en een assist) in Rusland. Op dit toernooi zou hij veel kunnen leren, al was het alleen maar als invaller.

Experiment

Maar Samoshnikov zag vanaf zijn vakantieadres Zhirkov afvallen en ook dat Cherchesov geen extra linksback had meegenomen. Dus experimenteerde hij door middenvelder Daler Kuzyayev daar neer te zetten. Een experiment dat hopeloos mislukte, met alle gevolgen van dien.

Zhirkov beleefde zijn mooiste moment in 2008, toen Rusland in Basel het Nederlandse legioen een klein sportief trauma bezorgde. Maar er is een tijd om te komen en om te gaan. Het contract van Zhirkov bij Zenit loopt morgen af. Wat hij daarna gaat doen? Dat weet alleen hij.

Nog één keer mocht hij zich laten zien op het EK van dit jaar. Maar of hij er, buiten het grijpen van een record, echt blij van is geworden valt te betwijfelen. Al heeft hij er onbewust wel voor gezorgd dat het tijd wordt om te verjongen bij Rusland.